TECNOLOGIA
Nueva Panasonic VariCam LT
11/02/2016
Primeras impresiones de Julio Gómez

Hemos podido asistir a la presentación mundial en Barcelona, hace tan solo unas horas, de la nueva VariCam LT de Panasonic. Os ofrecemos en exclusiva para Cameraman, las primeras impresiones de Julio Gómez sobre este nuevo modelo del fabricante. Como veremos a acontinuación, el lanzamiento de la benjamina de la línea VariCam permite aprovechar muchas de las ventajas de sus hermanas mayores en una cámara más compacta y ligera que también cuenta con prestaciones exclusivas para este nuevo modelo.

El conocido hotel W de Barcelona fue el escenario escogido ayer por la multinacional nipona para la presentación de su nueva cámara de la familia VariCam a los medios europeos. En el evento, los responsables de la firma estuvieron acompañados del director de fotografía suizo Matthias Bolliger, que ha trabajado de forma muy extensa en televisión y cine con la VariCam 35 y que mostró una primera batería de pruebas filmadas esa misma mañana en las instalaciones del hotel.

Con el lanzamiento de este producto, Panasonic espera afianzar su apuesta decidida en dos direcciones: la producción en directo y la de ficción televisiva y cinematográfica, donde desean postularse como una alternativa más que viable a ARRI. No en vano, la VariCam 35 ya ha comenzado a emplearse con éxito en reputadas series como Orange is the new black o Masters of none (que destaca por la decisión de sus creadores de no utilizar iluminación adicional en los escenarios nocturnos reales).

Resolución del sensor, latitud e ISO Dual

La Varicam LT incorpora un sensor idéntico al del buque insignia de la gama, un MOS de super 35mm que permite grabación en resoluciones 4K (4096 x 2160) y UHD (3840 x 2160) combinando de forma eficiente alta sensibilidad con bajos niveles de ruido. El resultado ha merecido el premio a la excelencia en la ingeniería, concedido por la Alianza de Postproductores de Hollywood en su última edición.

La latitud que permite este sistema alcanza los 14+ stops y -contrariamente a lo que suele ocurrir con las estimaciones al respecto de algunos fabricantes- la medición con spotmeter de los distintos niveles de luz de varias escenas, en el momento de la grabación de las pruebas, certifica este extremo. Las imágenes obtenidas son perfectamente válidas para su uso en un entorno profesional con más que suficiente detalle en los extremos del rango tonal. Es este un dato que no  sorprende a quien haya empleado con anterioridad esta generación de Varicam. Hay tres filtros ND incorporados de 0.6, 1.2 y 1.8.

También se repiten las buenas sensaciones a la hora de comprobar las bondades del ISO Dual con dos circuitos independientes para los dos valores “nativos”: 800 y 5000. Si bien los niveles de ruido electrónico no son exactamente los mismos en ambos valores, no cabe duda de que la captura a 5000 ISO muestra una limpieza excepcional y supone un gran avance de cara al uso de luz natural como fuente principal -o incluso única- de iluminación. No está de más recordar que esta ventaja supone también la necesidad de readaptar el contraste general de la toma y -en especial- la intensidad de los puntos de luz presentes en la propia escena por mero sentido común.

Para evitar que los valores intermedios entre los dos nativos acaben en el limbo de los justos -como consecuencia sus niveles más elevados de ruido- ahora es posible partir desde ISO 5000 y descender por pasos hasta 1250. Se desatura la señal consiguiendo una imagen más limpia. Esta característica no estaba presente en las VariCam 35 o HS en el momento de su lanzamiento, pero se incorporó en su más reciente actualización de firmware (Versión 5.0).

Gamut de color, curvas log y looks

La nueva cámara está equipada con “V-Gamut”, que proporciona más amplitud que la que permitía el soporte fotoquímico. Asimismo cubre por completo el espacio de color BT. 2020.

Además de la curva “V-Log” diseñada para ofrecer el rango dinámico más amplio posible y facilitar el etalonaje en post-producción (gracias a su precisión en el mantenimiento del color de forma lineal), la VariCam LT presenta una nueva función ausente hasta ahora en la gama. Con hasta cinco posiciones, agrega looks diferentes basados en LUTs 3D para obtener un tipo de imagen concreta en cámara sin necesidad de corregir color. A saber,

V-LOOK: Ajuste establecido para aportar un aspecto cinematográfico sin etalonar.

V-709: Curva de gamma diseñada para mantener un rango tonal lo más amplio posible dentro del espacio de color de la REC.709

BC-LOOK: Genera un aspecto que imita las imágenes de emisión broadcast más tradicionales.

Se añadirán más opciones en el futuro vía actualización de firmware.

Salidas para monitorizado

Tanto a través sus dos salidas 3G-SDI como por su salida VF (BNC) la cámara permite hacer down-conversion simultánea a Full HD mientras se graba en 4K. Por descontado, los looks o CDLs generados en cámara pueden aplicarse a cada una de estas salidas de manera independiente. También se incluye una entrada de genlock y entrada y salida de códigos de tiempo.

Velocidades de grabación

La velocidad máxima de grabación en 4K/UHD es de 60p. A 2K y HD se pueden alcanzar los 240 fps. Para ello se realiza un recorte en la captación que abarca el área central del sensor (quedando así en una resolución nativa de 2048 x 1080). También es factible trabajar con velocidades variables de 1 a 120 fps en AVC-Intra 2K (422) y de 120 a 240 fps en AVC-Intra 2K-LT. Esta variable del codec de Panasonic graba la señal RAW pero reduce la necesidad de procesado al realizar la interpolación (debayer) únicamente del canal de verde. La información de los canales rojo y azul sólo se emplea en la interpolación durante el proceso de reproducción. La velocidad de grabación puede modificarse durante la grabación.

Filtro IR y panel extraibles

Otra peculiaridad de este modelo es que integra un filtro IR extraible. El procedimiento es muy sencillo y consiste únicamente en desmontar una serie de tornillos en la propia montura con la inestimable ayuda de una llave Allen y tras girarla en el sentido correcto desmontar una pequeña pieza protectora -que incluye el filtro- y sustituirla por otra idéntica que no cuenta con el mismo. Este proceso puede resultar muy útil para las secuencias nocturnas propias de documentales de naturaleza o incluso como herramienta creativa a plena luz del día para obtener un aspecto verdaderamente curioso.

El panel de control es igual al de la VariCam 35, salvo en su parte trasera. La pantalla de 3,5 pulgadas puede hacer las veces de monitor en tiempo real o emplearse para navegar por las funciones principales del menú tal y como ocurre con los de otros fabricantes. La ventaja de que sea extraible es sobre todo de tipo práctico, ya que el cable proporciona un pequeño margen de 90cm que -en más de una ocasión- facilita el encuadre rápido en entornos angostos o los cambios de ajuste de forma mucho más cómoda para un operador único. Si se desconecta el panel, para facilitar la operatividad y/o reducir las dimensiones del equipo, los botones situados en la parte izquierda del cuerpo pasan a tener doble función sustituyendo a los presentes en el panel.

Visor electrónico y compatibilidad con visores de terceros

De nuevo, se trata del mismo visor de las restantes Varicam. Un OLED de 0,7 pulgadas y resolución 1280 x 720 x3 (RGB) y modo surround con excelentes niveles de brillo, nitidez y contraste. La novedad reside en este caso en el tipo de conector que emplea. En lugar del propietario de Panasonic se sustituye por un interfaz estandarizado (BNC) compatible con visores de terceros como los Gratical HD/X, los SmallHD o el Alphatron EVF. Ese es el motivo por el cuál el fabricante nipón ofrece su visor como accesorio lo que redunda en un abaratamiento considerable del equipo si se opta por alguna de las otras opciones mencionadas.

Cuerpo de cámara y montura EF/PL

La calidad de construcción y el detalle de los acabados y de las conexiones es de primera. El cuerpo en si mismo está realizado en aleación rígida de magnesio y la montura es de acero inoxidable.

En este punto es donde encontramos otra de las diferencias de la VariCam LT con respecto a sus compañeras de gama. Se puede emplear una montura EF para ópticas de Canon (incluida) que permite la transmisión de datos y el manejo desde cámara de la apertura de diafragma electromagnética de los objetivos fotográficos correspondientes. A tal efecto se ha añadido un dial lateral en la cámara que posibilita los cambios de apertura de manera bastante fluida (aunque siguen notándose los pasos, como es lógico). Tal configuración es particularmente útil para su uso en drones o cardanes por su ligereza.

Pero también se puede utilizar una montura PL (opcional) compatible con el sistema de transmisión de datos LDS de ARRI, con el Cooke /i o incluso (mediante otro adaptador óptico) con el uso de ópticas B4 (activando el modo de recorte del sensor, cuya diferencia de tamaño es de 1,2 veces el de un sensor de 2/3 de pulgada estándar). En este último supuesto la disminución de luminosidad puede alcanzar hasta 2 f/stops pero el ISO 5000 nativo compensa con relativa presteza tal inconveniente.

Los paneles superior e inferior del cuerpo son planos y ofrecen múltiples espacios para atornillar elementos externos para hacer más viable la instalación de diferentes tipos de platos y accesorios. La propia Panasonic ofrece varias opciones al respecto, destacando un asa muy consistente (Incluida), dos módulos para hombro distintos y una empuñadura con brazo extensible similar a la presente en la Sony PXW-FS7 (opcionales).

La ergonomía, una vez que se adaptan los accesorios correspondientes, es más que aceptable. Los módulos de hombro pueden ajustarse, del mismo modo que la empuñadura -que además de un botón de grabación agrega otros dos personalizados. La comodidad para el operador dependerá, como es habitual, del tamaño y peso de la óptica escogida y de la batería. El cuerpo en sí mismo pesa apenas 2,7 kilos. Aunque no sea la solución más estable del mundo, se puede trabajar durante periodos bastante largos sin pensar siquiera en ello. Tan saludable ahorro en fisioterapeutas, aleja el fantasma de una jubilación demasiado temprana.

 

Grabación simultánea en múltiples codecs

Empleando el codec AVC-Intra 4K la VariCam posibilita la grabación en 4K/UHD con una frecuencia de muestreo de 4:2:2 y 10 bits de profundidad de color (en la VariCam 35 se puede trabajar en 4:4:4 a 12 bits gracias a sus 5 chips DYNA frente a los tres de la VariCam LT).

En 2K, la LT soporta AVC-Intra en 4:4:4, 4:2:2 o LT y en HD AVC-Intra 4:4:4/4:2:2/100/LT y Apple ProRes 4444HQ. En una tarjeta P2 Express se pueden grabar 90 minutos en 4K a 23,98p con el codec AVC-Intra 4K422. Para los proxies se utilizarán tarjetas SD o P2 micro siempre con el codec AVC Long-G a no más de 6 Mbps. El nombre de archivo y sus códigos de tiempo coincidirán totalmente en el caso de la grabación simultánea en las dos tarjetas.

En producción de ficción televisiva es llamativa la diferencia de peso de los archivos en AVC-Intra 4:4:4 (menos de 300GB/hora) frente a ProRes 4444 (algo menos de 600 GB/hora), si bien los flujos de trabajo habituales de la cadena en cuestión también tienen un peso específico muy notable en la decisión final a adoptar.

La grabación en RAW es externa (estará disponible en verano de este mismo año), pero a diferencia de sus hermanas mayores no se hará por medio de un modulo específico de Codex sino que será compatible con los grabadores externos de Convergent Design y Atomos. Los detalles exactos de los tipos de grabación posibles aún no se han cerrado en el momento de escribir esta reseña.

Generación de LUT 3D y CDL en cámara

Otra característica conveniente en entornos de producción televisiva donde el factor tiempo es determinante es la opción de cargar LUT externos o crearlos desde la propia cámara. Del mismo modo se pueden crear listas de decisión de color personalizadas. El procedimiento es bastante intuitivo una vez que se conoce (cuestión de pocos minutos). Empero, es aconsejable el control por medio de interfaces compatibles como Codex review lite, On-Set live o Pomfort Live Grade (Pro o Air) ya que el uso del dial del panel de cámara supone saltos muy grandes con cada paso y no permite actuar de manera tan sutil sobre el espacio de color tan amplio que es capaz de darnos la cámara.

Disponibilidad y precios

La nueva Panasonic Varicam LT estará disponible a partir de la última semana de marzo. Lo previsible es que las unidades de producción se envíen en esa fecha y se puedan adquirir ya en abril. El kit básico (que incluye, cuerpo de cámara, asa, panel de control extraible y montura EF tendrá un precio base recomendado de 18.000€. Si añadimos todos los accesorios posibles del propio fabricante (soporte para micrófono, montura PL, monturas de hombro, empuñadura con brazo extensible y visor electrónico OLED) el coste rondaría los 28.000€.